Существует множество теории относительно причин, вызвавших вымирание динозавров. В основном ученые делятся на два лагеря: на тех, кто высказывает мнение о постепенном вымирании, и тех, кто склонен рассматривать в качестве объяснения внезапную катастрофу, хотя понятие «внезапный» в геологических терминах может обозначать полмиллиона лет.

Вымирание динозавров

Метеоритный дождь

Сторонники первой теории настаивают на том, что на протяжении большей части позднего мелавого периуда условия были весьма стабильны: десятки миллионов лет проходили без каких бы то ни было значительных изменений. Возможно, животная жизнь на Земле в то время стала слишком «специализированнной», слишком адаптированной к этим стабильным условиям. Небольшое изменение окружающей среды, например повышение температуры, или охлаждение атмосферы, могло губительно подействовать на популяцию динозавров. Климатические изменения привели к оскудению растительности, и динозавры лишились привычных источников питания. Другая теория говорит о том, что тектонические сдвиги континентов привели массы суши в сближение друг с другом, в результате чего животные обрели способность мигрировать и нести с собой в новые географические регионы болезни, для которых эндемические популяции могли быть уязвимы.

Однако некоторые рассматривают гибель динозавров как внезапное событие. Они видят причину в неких катаклизмах, вызванных сильнейшими извержениями вулканов или землетрясениями, которые обусловили такие крайние климатические изменения, что динозавры не могли в них выжить. В 70-х годах прошлого века было сделано открытие, навсегда изменившее ход этой дискуссии. Было обнаружено, что конец мелового и начало третичного периодов ознаменовались появлением горной породы, богатой иридием. Иридий крайне редко встречается на поверхности Земли, но его наличие характерно для метеоритов. Другая точка зрения


Реконструкция падения метеорита

Поэтому была выдвинута новая теория, согласно которой 65 миллионов лет назад на Землю упал массивный метеорит, вызвавший ударную волну огромной мощности и пожары. Масивная вулканическая активность сама по себе могла вызвать тот же самый эффект, что и падение метеорита затмив Солнце парами и пеплом. Земля подверглась такому воздействию и на противоположном полушарии. Индия и Юкатан 65 миллионов лет тому назад были расположены в точности на противоположных сторонах планеты. Мощный удар метеорита в одной точке мог вызвать вулканическую актив ность в другой. Или метеорит мог расколоться надвое, одна половина упала на Индию, другая — на Юкатан. В любом случае теории тех, кто верит в катастрофу, пользуются большой популярностью.


Однако есть другие тонкости.

Статистический анализ ископаемых находок показал, что динозавры вымирали на протяжении нескольких миллионов лет до конца мелового периода. Возможно, они были уже на пути к вымиранию, когда последний удар положил конец их существованию. Какова бы ни была причина, царству динозавров пришел конец. Площадка была расчищена и подготовлена к тому, чтобы ее занять. Вулканические извержения происходили на протяжении всей эпохи динозавров. Например, они вызвали триасовые отложения пепла. Однако по мощности ни одно из них не могло сравниться с тем, что произошло в конце мелового периода. Считается, что кратер Чиксулуб на полуострове Юкатан в Мексике образовался в результате падения метеорита.