История и разработка Первоначальным именем проекта Ubuntu было («пока ещё нет имени») Разработчики Ubuntu 12.04 Изначально Ubuntu 20 октября 2004 создавалась как временное ответвление от Debian с целью регулярно выпускать новую версию операционной системы каждые шесть месяцев. В отличие от других ответвлений Debian общего назначения, таких как Xandros, Linspire и Libranet (на английском), Canonical осталась близка к философии Debian и включает в Ubuntu в основном свободное программное обеспечение вместо того, чтобы частично положиться на несвободные добавления.

Пакеты Ubuntu по большей части базируются на пакетах из нестабильной () группы пакетов Debian. В Ubuntu используется Advanced Packaging Tool от Debian для управления установленными пакетами. Тем не менее, пакеты для Ubuntu и Debian не обязательно совместимы друг с другом. Некоторые разработчики Ubuntu также занимаются ключевыми пакетами Debian, поэтому в случае внесения изменений в собираемые программы они вносятся в оба проекта. Однако в апреле 2005 основатель Debian Ян Мёрдок критиковал Ubuntu за несовместимость с пакетами Debian, говоря, что Ubuntu слишком далеко отклонился от Debian Sarge, чтобы остаться совместимым.

Ubuntu в настоящее время финансируется Марком Шаттлвортом и основанной им компанией Canonical. 8 июля 2005 Canonical объявила о создании Ubuntu Foundation и обеспечила начальное инвестирование в размере 10 миллионов долларов. Цель фонда состоит в том, чтобы гарантировать поддержку и развитие для всех будущих версий Ubuntu, но на 2009 год фонд остаётся незадействованным. Шаттлворт описывает его как чрезвычайный фонд на чёрный день Начиная с версии 11.04 «Natty Narwhal», которая вышла 28 апреля 2011 года, стандартная для Ubuntu Desktop Edition среда рабочего стола GNOME заменена на Unity, разрабатываемую компанией Canonical, а в следующих версиях X.Org Server будет заменён на Mir[11]. Также изменена система наименований дистрибутивов Ubuntu: Ubuntu Netbook Edition и Ubuntu Desktop Edition слиты в одну версию, называемую просто «Ubuntu» (без слова «Edition»), в свою же очередь Ubuntu Server Edition тоже лишился этого слова и теперь это просто «Ubuntu Server». Предсказуемые изменения, так как оболочка Unity, которая использовалась в Ubuntu Netbook Edition 10.10, перекочевала на Desktop версию Ubuntu начиная с версии 11.04 и стала в ней графической оболочкой по умолчанию. Теперь стандартный образ Ubuntu стал мультиплатформенным и может устанавливаться как на нетбуках, так и на ноутбуках и десктопных компьютерах.

13 октября 2011 года выпущена версия Ubuntu — 11.10 «Oneiric Ocelot». Ubuntu Software Center представлен в новом, более привлекательном интерфейсе, каждое приложение имеет общий рейтинг, состоящий из пяти звёзд, а сам Software Center портирован на GTK 3 Из нововведений также новый экран входа в систему LightDM. По сравнению с предыдущим менеджером GDM, новый работает значительно быстрее, основан на HTML и Java. Интерфейсом по умолчанию (как и в предыдущем релизе) является более доработанный и улучшенный Unity (и Unity 2D для маломощных компьютеров), GNOME в стандартную установку не входит. Почтовый клиент Evolution заменён на Thunderbird 7. Новый Центр управления стал проще и всё больше напоминает стиль Mac OS.

26 апреля 2012 года выпущена новая версия Ubuntu — 12.04 LTS «Precise Pangolin». Стандартное окружение рабочего стола по-прежнему Unity, но теперь уже усовершенствованная строкой для поиска пунктов меню запущенных приложений HUD. В качестве плеера по умолчанию установлен Rhythmbox вместо Banshee. В состав данной версии включены следующие компоненты: GNOME 3.4.1, Firefox 11, LibreOffice 3.5.2, Thunderbird 11 и др Есть планы относительно ветки Ubuntu под кодовым именем «Grumpy Groundhog». Запланировано, что она будет оставаться ветвью для развития и испытаний, использующей код непосредственно из системы контроля версий, в которой хранится самый актуальный исходный код.

Это позволит опытным пользователям и разработчикам проверять версии отдельных программ «с точностью до минуты» без необходимости самим создавать пакеты, как если бы они появились для распространения уже сегодня; планируется заранее предупреждать об ошибках сборки на различных архитектурах. По данным DistroWatch, в 2011 году Ubuntu уступила лидерство другим дистрибутивам — в первую очередь Linux Mint. Отчасти это связывают с отказом от традиционного интерфейса GNOME и переходом на Unity.